Records y datos de los planetas del Sistema Solar

El Sistema Solar es el sistema planetario donde vivimos en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Presidido por el Sol como única estrella, alberga numerosos cuerpos celestes y planetas.

Los planetas más grandes del Sistema Solar: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, se conocen como los gigantes gaseosos porque se componen principalmente de gases, sobre todo de hidrógeno y helio.

sistema solar

Los gigantes gaseosos tienen muchas lunas, algunas mayores que Mercurio y Plutón, los dos planetas más pequeños. También tienen anillos, aunque éstos son muy tenues, excepto en Saturno, que se extienden 273.000 km., más de dos veces el diámetro del planeta. Se componen de millones de bloques de hielo, el mayor de los cuales tiene 10 metros de diámetro: el tamaño de una casa pequeña.

Los cuatro pequeños planetas interiores, Mercurio, Venus, Tierra y Marte, son básicamente rocosos. Entre Marte y Júpiter hay millones de asteroides girando en torno al Sol. El más grande, Ceres, sólo tiene 1.003 km. de diámetro.

LOS PLANETAS INTERIORES

Mercurio

Es el planeta más cercano al Sol y si estuviésemos en su superficie, veríamos nuestra estrella dos veces y media más grande que lo que la vemos en la Tierra. Debido a su cercanía al Sol, su elongación máxima es de 28º, así que sólo podemos divisarlo en ciertas ocasiones al amanecer o anochecer, ya que visto desde la Tierra permanece siempre muy cerca del Sol.

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Este planeta no tiene lunas y gira velozmente alrededor del Sol en 88 días, en la órbita más rápida de todos los planetas. Debido a esto obtuvo el nombre del dios romano Mercurio, que era un veloz mensajero de pies alados. Su superficie es pelada y rocosa, muy similar a la de nuestra Luna. Posee numerosos cráteres, como la Cuenca Caloris, que tiene 1.300 km. de diámetro.

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Diámetro: 4.878 km.
Día: 57,8 días de la Tierra
Año: 88 días

mercurio planeta

Venus

Considerado nuestro planeta gemelo por su tamaño parecido a la Tierra, es el planeta más caliente, con temperaturas que rondan los 482 ºC grados debido al fuerte efecto invernadero que sufre. Está cubierto de nubes de ácido sulfúrico y su atmósfera está compuesta por dióxido de carbono y un poco de vapor de agua.

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Venus rota del este hacia el oeste, así que veríamos el Sol amaneciendo por el oeste, y gira sobre sí mismo lentamente, por lo que tiene el día más largo de todos los planetas, superando incluso a su periodo de traslación alrededor del Sol (un día dura más que un año en Venus). Su órbita se acerca más a la Tierra que cualquier otro planeta. No posee lunas.

venus volcan maat mons

Al igual que Mercurio, como Venus está en una órbita más cercana al Sol que la Tierra, su elongación máxima es de 48º, y desde nuestro planeta sólo es visible en los amaneceres y atardeceres (nunca se aleja mucho del Sol). Por ello ha recibido el sobrenombre de Lucero del alba.

Diámetro: 12.104 km.
Día: 243 días terrestres
Año: 224 días

La Tierra

La Tierra es el tercer planeta más cercano al Sol, separado de éste por 150 millones de kilómetros. Desde el espacio, nuestro planeta parece una bola azul (el agua cubre el 71% de su superficie) con algunas zonas marrones y verdes de tierra, y nubes blancas diseminadas. Su atmósfera se compone de un 78 por ciento de nitrógeno, 21 por ciento de oxígeno y un 1 por ciento de otros elementos.

tierra planeta globo irregular

Ésta atmósfera crece de día y se contrae por las noches, y afectada por los cambios en la actividad solar, desarrolla el clima y el tiempo meteorológico. La Tierra es el único planeta en el Sistema Solar que se sabe que conserva vida.

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Debido al núcleo de hierro y al movimiento giratorio que tiene la Tierra, poseemos un campo magnético considerable que se distorsiona en forma de gota por acción del viento solar. Ayudado de la atmósfera, nos resguarda de todas las radiaciones perjudiciales que nos llegan del Sol y otras estrellas. La atmósfera también nos protege de algunos meteoritos, los cuales se desintegran o menguan antes de llegar a la superficie.

viento solar campo magnetico tierra

Existen unas áreas en forma de anillo de superficie toroidal en las que un gran número de protones y electrones se mueven en espiral entre los polos magnéticos del planeta, y se estructuran en dos cinturones: uno interior y otro exterior, llamados cinturones de radiación Van Allen.

Campo-magnetico-terrestre

El viento solar también provoca las auroras boreales cuando sus partículas quedan atrapadas en el campo magnético de la Tierra y se topan con las moléculas de aire en los polos magnéticos, produciendo luces espectaculares.

aurora boreal magnetismo viento solar

Diámetro: 12.756 km.
Día: 24 horas
Año: 365,26 días

Marte

También denominado Planeta Rojo, es un mundo frío, seco y polvoriento, con una débil atmósfera, compuesta casi en su totalidad por dióxido de carbono. Debido a que no existe una tectónica de placas que recicle el terreno del planeta, los volcanes en Marte poseen una gran altitud y los accidentes geográficos son muy pronunciados. De hecho tiene la montaña más alta del Sistema Solar: el Monte Olimpo. Con 23 km. de altitud y un diámetro de 600 km., este volcán se encuentra rodeado de acantilados de 6 km. de altura.

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También podemos encontrar el sistema de cañones Valles Marineris, que posee 4.500 km de longitud, 200 km de anchura, y 11 km de profundidad máxima; éste llega a ocupar un cuarto de la circunferencia ecuatorial de Marte. Estas medidas lo convierten en la hendidura más grande de todas las que podemos hallar en el Sistema Solar.

Otros rasgos geológicos son la planicie de Hellas, que es un cráter de impacto de 6 km de profundidad y 2.000 km. de diámetro localizado en el hemisferio sur, o la inmensa altiplanicie volcánica de Tharsis, que tiene una superficie de 30 millones de kilómetros cuadrados (1/5 parte del planeta) y unos 10 km de altura.

marte planeta

Aunque se estudió la composición del suelo marciano, no se encontró vida en él. Esto puede ser debido a que la radiación ultravioleta que recibe el planeta del Sol, junto a la poca humedad y oxidación química del suelo, evita la formación de seres vivos.

Sabemos que Marte debió tener agua en el pasado gracias a las señales de erosión que presenta en su superficie. En aquella época debió de ser parecido a la Tierra, empleando casi todo su dióxido de carbono para formar rocas carbónicas. Aun así Marte no pudo mantener un efecto invernadero para reciclar el dióxido de carbono de nuevo a la atmósfera, debido a que no posee placas tectónicas y carece del efecto dinámico de hierro fundido circulante en el interior del planeta, y por consiguiente de campo magnético. De esta manera perdió su atmósfera cuando Marte fue embestido eventualmente por el viento solar.

El planeta tiene dos casquetes en los polos, formados casi en su totalidad por hielo seco (dióxido de carbono sólido) y polvo. Marte posee dos satélites, Fobos y Deimos.

polo-sur-marte

Diámetro: 6.794 km.
Día: 24,6 horas
Año: 687 días terrestres

LOS PLANETAS EXTERIORES

Júpiter

Júpiter es más grande que todos los demás planetas juntos; en él cabrían más de 1.000 tierras. Gira muy rápido sobre sí mismo y tiene el día más corto, de casi 10 horas. Posee un anillo muy pequeño y otro anillo Gossamer más débil aun, aparte de 63 satélites, siendo cuatro de ellos Calisto, Europa, Io y Ganimedes.

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Su atmósfera es muy profunda, comprendiendo posiblemente el propio planeta. Se compone en su mayor parte de hidrógeno y helio, con pequeñas porciones de metano, amoniaco, vapor de agua y otros elementos. La presión es tan grande en el interior de Júpiter, que los átomos de hidrógeno se fracturan liberando sus electrones, quedando dichos átomos compuestos sólo por protones. En este estado, el hidrógeno se convierte en metal.

El clima jupiteriano queda reflejado en las franjas latitudinales de colores, nubes atmosféricas y tormentas que se ven a simple vista y que cambian en pocas horas o días. La Gran Mancha Roja es una tormenta que tiene una edad estimada de 300 años y dentro de ella los vientos alcanzan los 400 km/h. Rota en el sentido contrario a las agujas del reloj y su parte exterior tarda en girar 46 días, mientras que en el centro los movimientos son menores y toman rumbos aleatorios. En ella cabrían dos Tierras.

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Júpiter también tiene algo parecido a las auroras boreales denominadas emisiones auroranas en sus polos. Se cree que están causadas por el material que su satélite Io desprende y va a parar al planeta. También se pueden observar relámpagos sobre las nubes que cubren Júpiter, muy parecidos a los superrelámpagos que a veces ocurren en las partes superiores de la atmósfera terrestre.

Diámetro: 142.800 km.
Día: 9,8 horas
Año: 11,8 años terrestres
Satélites más importantes: Metis, Adrastea, Amaltea, Tebe, Io, Europa, Ganimedes, Calisto, Leda, Himalia, Lisitea, Elara, Ananke, Carme, Pasifae y Sinope

jupiter planeta

Saturno

Es el planeta que posee más satélites del Sistema Solar, unos 200, 61 de ellos con órbitas seguras, siendo el mayor de ellos Titán, el único satélite del Sistema Solar con una atmósfera importante. Tiene una densidad más baja que la del agua (un 30% aprox.), por lo que si hubiese un océano lo suficientemente grande para contenerlo, Saturno flotaría en la superficie. Debido a la rápida rotación del planeta sobre su eje, Saturno tiene los polos achatados.

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Su atmósfera se compone en mayor medida de hidrógeno, con pequeñas concentraciones de helio y metano. El color amarillento de sus nubes queda marcado por grandes bandas atmosféricas muy parecidas a las de Júpiter, aunque más débiles que las de éste último. Los vientos que soplan en el planeta pueden llegar a velocidades de 500 m/seg. en la zona ecuatorial, que es donde más rápido se mueven, disminuyendo su fuerza según nos aproximamos a los polos. Los vientos soplan generalmente hacia el este, aunque según nos acercamos a los polos, van alternando de este a oeste.

Sus grandes anillos, el rasgo más característico del planeta, le confieren una gran belleza. Estos se clasifican en letras: los anillos A y B son los más brillantes y el C es más débil. Aparte de estos anillos principales, existen otros más finos, también nombrados con letras. Los anillos están separados por espacios como la División Cassini (que separa los anillos A y B) o la División Encke (que divide el anillo A).

anillos saturno anillo saturno

No se conoce el origen de los anillos con seguridad, aunque todo apunta a que se formaron a raíz de antiguas lunas que se desintegraron por los impactos de cometas y meteoritos. Se cree que están compuestos de agua helada y que poseen una estrecha relación con las lunas del planeta. Por ejemplo, dos satélites acompañan el material del anillo F. También se detectaron trazas radiales con forma de rayos en el anillo B, que se cree que están formadas por polvo. Aunque se desconoce porqué se forman estos rayos, una hipótesis sería que la carga electrostática podría formarlos gracias a la levitación de partículas de polvo por encima del anillo.

Diámetro: 120.000 km.
Día: 10,39 horas
Año: 29,4 años terrestres
Satélites más importantes: Atlas, Calipso, Dione, Encélado, Epimeteo, Helena, Hiperión, Japeto, Jano, Mimas, Pan, Pandora, Febe, Prometeo, Rea, Telesto, Tetis y Titán.

estaciones saturno

Urano

Este planeta fue el primero descubierto por medio del telescopio gracias a William Herschel en 1781. Su atmósfera está formada mayormente por hidrógeno y en menor cantidad de metano, acetileno y otros hidrocarbonos. El color verdeazulado de Urano se debe a que el metano que se encuentra en la superficie del planeta absorbe la luz roja.

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Al igual que Júpiter y Saturno, la atmósfera de Urano está formada por nubes que circulan en la misma latitud, con vientos que soplan generalmente en el sentido de rotación del planeta a velocidades comprendidas entre los 40 y 160 m/seg. Comparándolo con los otros planetas del Sistema Solar, Urano es el que posee la atmósfera más fría, con temperaturas que rondan los -224 ºC.

La particularidad de este planeta es que su eje se encuentra fuertemente inclinado, 97,7º respecto al plano de la eclíptica, quizás debido a un primitivo choque con otro cuerpo celeste. Como su eje de rotación está tumbado notablemente, los polos norte y sur están donde la mayoría de los otros planetas tienen el ecuador.

Debido a esta particular rotación, su campo magnético se encuentra inclinado 60º del eje de rotación y se desconoce su procedencia exacta; el hipotético océano de agua y amoniaco que debería estar entre el núcleo y la atmósfera no existe, que sería la única explicación de una conducción eléctrica bajo gran presión.

Tiene 13 anillos finos que difieren de los de Júpiter o Saturno, compuestos de rocas de hielo de pocos centímetros de tamaño y polvo. Urano tiene 27 satélites.

urano planeta

Diámetro: 52.400 km.
Día: 17,4 horas
Año: 84 años terrestres
Satélites más importantes: Ariel, Belinda, Bianca, Cordelia, Crésida, Desdémona, Julieta, Miranda, Oberón, Ofelia, Porcia, Puck, Rosalinda, Titania y Umbriel.

Neptuno

Es el planeta más lejano que ha sido observado por una sonda espacial y el más exterior de los gigantes gaseosos. Fue descubierto el 28 de septiembre de 1846 por Johann Gottfried Galle y Heinrich Louis d’Arrest, basándose en los cálculos de Urbain Jean Joseph Le Verrier. Posee 13 satélites.

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Neptuno de compone en su interior de roca fundida, agua, amoniaco y metano en estado líquido. La parte exterior de la superficie está formada por una amalgama de gases calientes: hidrógeno, helio, agua y metano. Al igual que Urano, Neptuno también tiene un color azulado debido a que el metano absorbe el color rojo de la luz que recibe, aunque no es tan verde como Urano porque Neptuno posee más helio en su composición.

Neptuno tiene también enormes manchas oscuras muy parecidas a las tormentas de Júpiter. Por ejemplo, tuvo su propia versión de la Gran Mancha Roja jupiteriana en la denominada Gran Mancha Oscura, una depresión atmosférica (no era una gran tormenta como la de Júpiter) del tamaño de nuestra Tierra que desde 1994 se ha dado por desaparecida. También se ha descubierto una nube de forma variable que recorre el planeta en un plazo de 16 horas, y que posiblemente sea una cumbre volcánica asomando entre la capa de nubes. En la parte superior de la atmósfera del planeta se descubrieron nubes brillantes alargadas, muy parecidas a los cirros de la Tierra, mientras que en la parte inferior se han visto acumulaciones nubosas que proyectaban sus sombras sobre capas de nubes aun más inferiores.

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El sistema de nubes de Neptuno es más activo incluso que el de Júpiter, con huracanes del tamaño de la Tierra y vientos con velocidades de 2.400 kilómetros por hora que soplan en dirección oeste, en el sentido inverso a la rotación del planeta. Con estas magnitudes, podemos asegurar que Neptuno es el planeta donde se producen los vientos más fuertes de todo el Sistema Solar.

Una hipótesis curiosa de Neptuno es que en su núcleo se dan las condiciones adecuadas para que los átomos de carbono se combinen en cristales, soltando calor durante el proceso. Esto podría traducirse en la posibilidad de que en Neptuno lluevan diamantes hacia el núcleo.

neptuno capas diagrama
1. Atmósfera exterior y nubes / 2. Atmósfera de hidrógeno, helio y gas metano / 3. Manto de agua, amoniaco y metano helado / 4. Núcleo de roca (silicatos, níquel y acero).

Neptuno posee un conjunto de tres anillos estrechos y débiles, así como una banda de material tenue. Los anillos están compuestos por partículas de hielo, silicatos y polvo, que podrían haberse originado debido a choques de pequeños meteoritos con las lunas de Neptuno. Son bastante inestables y algunos de ellos podrían desaparecer en pocos cientos de años si no se alimentan de más materia.

El campo magnético de Neptuno es similar al de Urano en su excesiva inclinación, 47 grados respecto al eje de rotación. Esta posición extrema podría deberse a los flujos internos del planeta y no tendría nada que ver con la propia inclinación de Neptuno o una inversión en sus campos magnéticos. Lo mismo podría aplicarse a Urano.

Neptuno planeta

Diámetro: 48.400 km.
Día: 16,1 horas
Año: 164,8 años terrestres
Satélites conocidos: Despina, Galatea, Larisa, Náyade, Nereida, Proteo, Thalassa, y Tritón

Plutón

Es un planetoide, plutoide, plutino o planeta enano. Plutón era considerado el menor y más exterior de los planetas desde que fue descubierto en 1930 por Clyde William Tombaugh. En agosto de 2006 se reclasificó como planeta enano, perdiendo su antiguo estatus de planeta.

pluton planeta caronte

Su órbita alrededor del Sol es más alargada que la de otros planetas (órbita excéntrica) y en una parte llega a invadir la de Neptuno, por lo que durante 20 años de los 249 que dura su tránsito, llega a estar más cerca del Sol que Neptuno. Otra particularidad de su órbita es su inclinación respecto al plano de la eclíptica, unos 17 grados. Debido a esto no puede colisionar con Neptuno, ya que cuando sus órbitas se entrelazan, lo hacen cerca de los extremos y en sentido perpendicular a la eclíptica, así que les separa una gran distancia.

orbitas pluton neptuno pluton plano eliptica neptuno
Órbitas de Plutón y Neptuno.

Plutón es un planeta muy frío, con temperaturas que pueden llegar a los -240 ºC, y una débil atmósfera compuesta por nitrógeno, metano y monóxido de carbono, que se congela y colapsa en la superficie según el planeta se va alejando del Sol.

Plutón tiene cuatro satélites: Caronte, Nix, Hidra y el recientemente descubierto P4S/2011 P 1). Aunque los satélites viajan alrededor de sus planetas anfitriones de manera sincrónica, Plutón es el único que rota sincrónicamente con la órbita de Caronte, el cual posee un tamaño enorme respecto al de Plutón y crea una especie de sistema doble planetario. De esta manera, Plutón y Caronte muestran siempre la misma cara uno a otro durante su recorrido.

pluton lunas caronte nix hidra
Plutón junto a sus lunas Caronte, Nix e Hidra.

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