Extinciones en la Tierra

En una primera aproximación, todas las especies que han vivido, están ahora extintas. Lo que quiero decir es esto: los 10-15 millones de especies que se estima que habitan la Tierra, hoy son sólo un 0,1 por ciento aproximadamente de todas las especies que han vivido sobre el planeta. El curso normal de la evolución para las especies es aparecer, permanecer durante un tiempo, y luego extinguirse.

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Los científicos estiman que, a lo largo del periodo representado por el registro fósil, las especies se han extinguido a un ritmo de varios centenares por año. No podemos impedir que las especies individuales se extingan, del mismo modo que no podemos impedir que los miembros individuales de las especies mueran.

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La vida media de una especie es aproximadamente de un millón de años. Si contamos el advenimiento de la Humanidad con Ardi, la raza humana tiene una antigüedad de 4,4 millones de años. Parece que estamos viviendo con tiempo prestado.

Los dinosaurios desaparecieron en una extinción en masa. Cuando desaparecieron los dinosaurios, hace 65 millones de años, dos tercios de las demás especies sobre la Tierra desaparecieron también ellos. Para algunos organismos, como el plancton oceánico, el índice de extinción llegó a ser tan alto como un 98 por ciento.

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Cuando hay una matanza tan enorme como ésta en el registro, recibe un nombre especial: extinción en masa. A la luz de estos hechos, las teorías defendidas por muchas revistas de supermercado acerca de que los dinosaurios fueron cazados hasta la extinción por hombrecillos verdes de platillos volantes, pueden ser tranquilamente ignoradas. A menos, por supuesto, que los hombrecillos verdes cazaran también el plancton.

La extinción en masa que acabó con los dinosaurios no fue ni la más reciente ni la peor de la Historia. Según contemos, hay de ocho a doce extinciones en masa en el registro fósil de los últimos 250 millones de años. La más reciente, y algo menos severa que la que acabó con los dinosaurios, ocurrió hace unos 11 millones de años (Extinción masiva del Cretácico-Terciario). La más severa ocurrió hace 251 millones de años, a final del período Pérmico (extinción masiva del Pérmico-Triásico). En esa, desaparecieron más del 80 por ciento de las especies existentes.

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La extinción de los dinosaurios fue causada probablemente por el choque de un meteorito contra la Tierra. La más reciente teoría que intenta explicar la extinción de los dinosaurios es que fue causada por los efectos secundarios de la colisión de un meteorito de unos diez kilómetros de diámetro contra la Tierra.

El polvo del impacto debió de bloquear la luz del Sol en todo el mundo durante unos tres meses, matando a la mayoría de las plantas. A su debido tiempo, debieron de morir los herbívoros, seguidos por los carnívoros. Este escenario recibió el nombre de hipótesis de Álvarez, por el equipo de padre e hijo Luis y Walter Álvarez, que fueron los primeros en presentar pruebas de ella.

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La hipótesis de Álvarez señala que hay pruebas abrumadoras de que se produjo realmente un impacto en la misma época que la extinción. Si causó realmente la extinción o sólo fue parte de la causa, se encuentra todavía bajo intenso debate.

Las extinciones en masa pueden producirse regularmente cada 26 millones de años. Nuevos datos básicos de ordenador sobre fósiles señalan que las extinciones en masa no son un fenómeno al azar, sino regular. Si esto es cierto, y si uno fue causado por un impacto, entonces algunos científicos argumentan que es razonable suponer que todos ellos fueron causados por un impacto. Eso significaría que la Tierra es bombardeada periódicamente por grandes objetos desde el espacio. Por qué debería producirse un bombardeo así, no está absolutamente claro.

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Aun así, no hay que preocuparse, la próxima extinción no se espera por un tiempo. Puesto que la más reciente extinción en masa ocurrió hace 11 millones de años, tenemos todavía unos 15 millones por delante antes de que produzca la próxima. ¿No os sentís una pieza insignificante del entremado funcionamiento del planeta Tierra?

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