Ácidos nucleicos

Los dos ácidos nucleicos más importantes son el ADN y el ARN, y están formados por nucleótidos. El esquema básico de los ácidos nucleicos, como el de las proteínas, es una repetición de bloques de construcciones más simples. El bloque de construcción que se repite para crear tanto el ADN como el ARN recibe el nombre de nucleótido.

nucleotido azucar base fosforo oxigeno

Como se refleja en el esquema de arriba, está formado por un azúcar y un grupo que consiste en un átomo de fósforo con cuatro oxígenos unidos a un tipo de molécula llamada base. Diferentes ácidos nucleicos utilizan nucleótidos con diferentes azúcares y, dentro de un ácido nucleico dado, sucesivos nucleótidos tendrán diferentes bases.

Aunque el nucleótido individual es simple, pueden crearse grandes moléculas a partir de él, del mismo modo que el mayor rascacielos pueden construirse con la adición repetida de varios tipos de ladrillos.

En el ADN, el azúcar en el bloque de construcciones básico es la desoxirribosa. Eso es lo que da al ácido su nombre completo (ácido desoxirribonucleico). La base en los nucleótidos del ADN pueden ser una de cuatro posibles elecciones. Están la adenina (A), la timina (T), la guanina (G) y la citosina (C).

nucleotido arn adn

La molécula de ADN está formada por dos cadenas de nucleótidos. Las bases se unen entre sí a través de las cadenas, mientras que los azúcares y los fosfatos se unen entre sí a lo largo de cada cadena. La forma más sencilla de pensar en una molécula de ADN es imaginar una escalera. Los azúcares y fosfatos son los lados de la escalera, mientras que las uniones entre las bases forman los travesaños de la misma.

Los «travesaños» son, de hecho, tan sólo de dos clases: un enlace entre A y T o un enlace entre G y C. La estructura de las bases no permite otro tipo de enlaces. Si imaginamos ahora que tomamos la escalera que acabamos de construir y la retorcemos, tendremos una molécula de ADN que contendrá millones de nucleótidos. La secuencia de bases a lo largo de la «escalera» de ADN es el código genético.

La molécula de ARN es similar a la de ADN en el sentido de que está formada por nucleótidos ácidos con base fosfato-azúcar. Difiere en que es una sola cadena (la mitad de la «escalera») y el azúcar es ribosa en vez de desoxirribosa. Las bases son las mismas que en el ADN excepto que la timina (T) que aparece en el ARN es reemplazada por otra base llamada uracilo (U) que, como la timina, se une a la adenina (A).

cadena azucar fosfato adn arn
La estructura en doble hélice del ADN.

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