Galaxias

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El famoso filósofo alemán Immanuel Kant fue el primero en especular con la idea de que podía haber otras galaxias en el Universo. Fue también el primero en usar la palabra “universo isla” para referirse a ellas.

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Immanuel Kant (1724-1804)

La existencia de otras galaxias no fue confirmada hasta los años 1920. Las galaxias son una parte importante de nuestra imagen del Universo que nos resulta difícil darnos cuenta de que no hace mucho tiempo había un enorme debate en el mundo científico acerca de si existían realmente otras galaxias.

La discusión se centraba en si las nubosas manchas de luz en el cielo eran otros “universos isla” como la Vía Láctea o simples nubes de gas en la propia Vía Láctea.

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Galaxia espiral

La cuestión fue resuelta finalmente por el astrónomo norteamericano Edwin Hubble con el telescopio de 2,58 metros del Monte Wilson en California. Con este telescopio consiguió ver estrellas individuales en la galaxia de Andrómeda, nuestra vecina más cercana, y consiguió demostrar que estaba a más de 2 millones de años luz de distancia.

La mayoría de las galaxias son en espiral, como la Vía Láctea, de hecho tres cuartas partes de ellas son así. Las galaxias en espiral son planas, más o menos como tortas, y tienen de dos a cuatro (aprox.) brazos curvados en espiral. Las fotos de otras galaxias en espiral tienen más o menos el aspecto de la hoja de una sierra circular.

Hay otros tipos de galaxias además de las espirales. De las galaxias que no son en espiral, la mayoría son galaxias elípticas. Como sugiere el nombre, son grandes acumulaciones de estrellas en forma elíptica que no tienen otra estructura particular.

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Galaxia elíptica

Como cabría esperar con cada plan de clasificación, algunas galaxias no son ni en espiral ni elípticas, sino “misceláneas”. Ésas incluyen las galaxias “enanas” y las “irregulares”.

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Galaxia irregular

Las galaxias se formaron por condensación de nubes de gas, mediante un proceso similar al que formó el Sol y el sistema solar. En una gran nube de gas, siempre hay algunas zonas donde se agrupa más masa que en otras, de forma aleatoria.

Esas zonas de alta densidad atrajeron hacia ellas la materia cercana, con lo que se volvieron más masivas aún y en consecuencia capaces de atraer aún más materia. Finalmente, este proceso debió ocasionar que una gran nube de rompiera en galaxias separadas, y dentro de cada galaxia el proceso debió de continuar actuando para formar estrellas separadas.

A medida que la materia en la galaxia era atraída hacia el interior por la fuerza de la gravedad, la rotación que tuviera la galaxia el principio debió aumentar. Este efecto es similar al que vemos cuando un patinador sobre hielo empieza a dar vueltas.

Si recoge los brazos, gira más aprisa. Cuando extiende los brazos, la velocidad de sus giros disminuye. De la misma forma, la galaxia, a medida que se condensa y contrae, “recoge sus brazos” y acelera sus giros. Actualmente la Vía Láctea gira en torno a su eje una vez cada 250 millones de años.

La rotación de las galaxias explica también su estructura general de “torta plana”: la rotación arroja la materia de la que están hechas las estrellas al exterior, de un modo muy similar a cómo lo hace una rueda de alfarero con la arcilla.

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