La corriente alterna (CA)

La mayor parte de la energía eléctrica es generada mediante el uso de la inducción. En un generador eléctrico, se usa alguna fuente de energía (la combustión del carbón, la caída del agua, etc.) para hacer girar un eje.

El eje que gira está unido a una bobina de hielo eléctrico situada entre los polos de un imán, y el hecho de que la bobina gire en un campo magnético significa que se producirá en ella una corriente.

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Esta corriente es luego recogida y transportada a través de líneas de energía, y finalmente llega a nuestras casas para hacer funcionar nuestra cocina, nuestras luces, nuestro ordenador y todos los demás aparatos electrodomésticos.

Los generadores que utilizan la inducción electromagnética producen normalmente corriente alterna. Resulta que cuando una bobina de hilo es hecha girar en presencia de un campo magnético, la corriente en el hilo fluirá en un sentido la mitad del tiempo y en el otro sentido la otra mitad.

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Puesto que virtualmente toda la electricidad comercial en la mayoría de países es producida por generadores rotatorios, toda se presenta en esta forma, que recibe el nombre de corriente alterna (CA).

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Los generadores de las centrales de energía giran unas 50 veces por segundo, o sea, que la corriente eléctrica está ajustada a unos 50 hercios (60 en América) o lo que es lo mismo, cien cambios de dirección por segundo. A estos ciclos por segundo también se les llama frecuencia de red. La palabra hercio proviene del físico alemán H.R. Hertz, que le dio nombre.

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Heinrich Hertz (1857-1894)

Usamos transformadores todo el tiempo, aunque no nos percatemos de ello. En un transformador simple, la corriente eléctrica pasa por una bobina de hilo. Esta corriente crea un campo magnético que a su vez hace que una corriente fluya a la segunda bobina. Así, una bobina afecta a la otra aunque en realidad no se toquen.

La corriente de 230 (ó 220 en América) voltios que sale de los cables de nuestra casa es normalmente disminuida por un transformador cuando llega a nuestro ordenador, televisión u otros aparatos eléctricos. Podemos reconocer un transformador porque tienden a ser mas bien grandes y pesados, con miles de vueltas de hilo enrolladas en torno a un núcleo de hierro.

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Por razones técnicas, es más económico transferir la electricidad de las centrales eléctricas a nuestra casa a voltajes muy elevados. Debido a ello, las líneas de energía que salen de las principales centrales eléctricas son en general de 500.000 voltios o más.

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Esas líneas están sostenidas por grandes torres metálicas que podemos ver por ejemplo, cuando vamos por el campo. Antes de ser introducida a una línea de transporte, la electricidad es pasada por un transformador que incrementa el voltaje y disminuye la corriente. Es distribuida por la ciudad a unos 13.800 voltios.

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Antes de que llegue a nuestra casa, pasa por otro transformador y es reducida a 230 ó 220 voltios. Podemos ver esas estaciones transformadoras finales en las líneas de alta tensión: su aspecto es como grandes cubos metálicos para la basura.

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